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Startup obtém US$ 40 milhões para construir catapulta espacial

Alphabet, Airbus e Kleiner Perkins estão apoiando a SpinLauch, startup do Vale do Silício, que constrói máquina destinada a atirar objetos no espaço

Da Redação

15/06/2018 às 11h21

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Carros voadores. Curas pela morte. E agora...  catapultas espaciais. Nesta semana, uma startup do Vale do Silício, nos Estados Unidos, chamada SpinLaunch revelou os primeiros detalhes dos seus planos para construir uma máquina destinada a lançar foguetes no espaço. Para atingir esse objetivo, a empresa conseguiu US$ 40 milhões de alguns dos principais investidores em tecnologia, disse Jonathan Yaney, fundador da startup.

A empresa não se pronunciou sobre como exatamente o equipamento funcionará, embora seu nome dê uma ideia. Em vez de usar propelentes como querosene e oxigênio líquido para acender um fogo sob um foguete, a SpinLaunch planeja fazer um foguete girar em círculos a até 5 mil milhas por hora e depois soltá-lo – lançando-o espaço, até que seja possível entregar objetos como satélites em órbita.

Por que alguém faria uma coisa dessas? Bem, Yaney tenta contornar os limites que a física colocou na indústria de lançamento de foguetes por décadas. Para superar a gravidade e a atmosfera da Terra, os foguetes devem ser quase que perfeitamente projetados e, mesmo assim, só podem empurrar uma carga útil relativamente pequena para o espaço. 

Os itens carregados em um foguete tradicional, por exemplo, perfazem menos de 5% da massa do foguete, com o restante indo em direção ao combustível e ao corpo do foguete. Um avião, por outro lado, pode dedicar até metade da sua massa à carga.

O chamado sistema de lançamento de energia cinética, da SpinLaunch, usaria eletricidade para acelerar um projétil e ajudar a fazer muito do trabalho de lutar contra a gravidade e a atmosfera. Em teoria, isso significa que a empresa poderia construir um foguete mais simples e mais barato, mais eficiente para transportar satélites. "Algumas pessoas chamam de lançamento não-foguete", disse Yaney. “Parece loucura. Parece fantástico. Mas, na verdade, estamos usando componentes industriais de baixa tecnologia para dividir esse problema em partes gerenciáveis .”

Um grupo impressionante de investidores assinou contrato para apoiar a visão da Yaney. A maior parte dos US$ 40 milhões veio da Alphabet GV (antiga Google Ventures), da Kleiner Perkins Caufield & Byers e da Airbus Ventures.

Nos últimos anos, a indústria de foguetes tornou-se bastante saturada. Seguindo os passos da Space Exploration Technologies, de Elon Musk, dezenas de empresas apareceram, tentando fazer foguetes pequenos e baratos que podem ser lançados toda semana ou talvez todos os dias. 

Esses foguetes menores foram construídos para transportar uma nova geração de satélites do tamanho de uma caixa de sapatos - apelidados de smallsats - que estão repletos de imagens, telecomunicações e equipamentos científicos. Os pequenos foguetes, no entanto, são apenas versões miniaturizadas dos grandes foguetes tradicionais que voaram por décadas. O SpinLaunch é uma visão totalmente nova do próprio conceito de lançamento de foguetes.

"Estamos muito intrigados com o uso inovador de energia cinética rotacional da SpinLaunch para revolucionar o mercado de pequenas empresas", disse Wen Hsieh, sócio-geral da Kleiner Perkins, em comunicado enviado por e-mail à Bloomberg. "O SpinLaunch pode ser alimentado por fontes de energia renováveis, como solar e eólica, eliminando o uso de combustíveis de foguetes tóxicos e perigosos."

A SpinLaunch tem um protótipo funcional do seu lançador, embora a empresa tenha se recusado a fornecer detalhes sobre exatamente como a máquina opera ou comparará ao seu sistema final. 

A startup planeja começar a ser lançada em 2022. Ela cobrará menos de US$ 500 mil por lançamento e poderá enviar vários foguetes por dia. As principais empresas de foguetes do mundo costumam lançar cerca de um foguete por mês, e a maioria dos rivais da SpinLaunch tem pedido de US$ 2 milhões a US$ 10 milhões por lançamento para pequenos foguetes. Se a startup for capaz de alcançar seus objetivos, será facilmente o lançador pequeno mais barato e mais prolífico do mercado.

A empresa, é claro, precisará construir sua própria instalação de lançamento e então provar que essa tecnologia realmente funciona - não é pouca coisa. "Estamos avaliando cinco possíveis locais de lançamento dentro dos Estados Unidos", disse Yaney.

Yaney cresceu na Califórnia e dirigiu diversas empresas, desde fabricantes de software até empresas de construção. Quando se trata de engenharia aeroespacial, ele é autodidata, tendo se debruçado sobre livros didáticos nos anos que antecederam a fundação da SpinLaunch, em 2014.

A ideia de um estilingue de foguete parece ficção científica e Yaney não tem nada parecido como plano de fundo clássico de um fabricante de foguetes. Ainda assim, alguns especialistas na área que viram o protótipo ficaram impressionados com Yaney e acham que a empresa tem uma chance de lutar. Um desses crentes é Simon “Pete” Worden, ex-diretor do Ames Research Center da NASA e um conhecido especialista no campo aeroespacial. "É uma abordagem muito boa, na minha opinião", disse Worden.

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